Статьи
Ван Ань и его компьютеры

Ван Ань и его компьютеры



Ван Ань и его компьютеры

95 лет назад, 7 февраля 1920 года в Шанхае родился Ван Ань, известный, кроме прочего, как один из разработчиков памяти на магнитных сердечниках и основатель американской компании Wang Laboratories, выпускавшей в 1970-х годах популярные модели мини-ЭВМ. Будучи в числе предпринимателей-пионеров в области компьютерных технологий, Ван Ань – или Ан Ванг, как иногда его не совсем правильно называют, используя англоязычную транскрипцию его имени, – не очень хорошо известен в наших краях, а потому его история и история его компьютеров заслуживает отдельного рассказа.

О молодости Ван Аня известно не так уж и много – первые годы жизни он провел в родном Китае, в провинции Куньшань недалеко от Сучжоу, а в возрасте 25 лет закончил Шанхайский Транспортный университет («Цзяотун») по специальности инженера-электротехника. Незадолго до окончания Второй мировой войны, в июне 1945 года, он эмигрировал в США, где поступил в аспирантуру Гарвардского университета и тремя годами спустя получил ученую степень в области прикладной физики. Работал он поначалу там же, в Гарварде, помощником Говарда Эйкена, занятого в то время созданием Harvard Mark IV – своего первого полностью электронного компьютера с хранимой в памяти программой. Собственно, задачей, поставленной перед Ваном, было усовершенствование этой самой памяти. Во всех ЭВМ того периода, как и в предыдущем творении Эйкена Mark III, функции ОЗУ выполнял магнитный барабан, изобретенный еще в 1932 году австрийцем Густавом Таушеком: большой металлический цилиндр, поверхность которого была покрыта записывающим ферромагнитным слоем, напоминающим современные пластины жестких дисков. Недостатки такого способа хранения данных в памяти были связаны не столько с объемом, сколько со скоростью доступа, зависящей от перемещения считывающей головки к нужному фрагменту записи.

В качестве альтернативы еще за несколько лет до этого один из создателей ЭНИАК Джон Преспер Эккерт предложил использовать устройство на магнитных сердечниках – ферритовых кольцах, расположенных в виде прямоугольной матрицы. Для реализации этой идеи, считавшейся в конце сороковых наиболее перспективной, Ван Ань вместе со своим школьным другом по имени Ву Вайдун, который также переехал в США и работал в Гарварде, изобрели прибор, который получил название «устройство управления передачей импульса». Устройство это позволяло при помощи магнитного поля сердечников управлять переключением тока в электронно-механических системах. Память нового типа не только была энергонезависимой, но и не содержала никаких движущихся частей, позволяла получить доступ к любой ячейке за одинаковые промежутки времени (то, что поныне обозначается аббревиатурой RAM), а также и прочесть бит без разрушения информации, используя последовательность «запись – считывание – восстановление». В результате Harvard Mark IV, создание которого было завершено в 1952 году, стал одной из первых ЭВМ, использовавших, помимо традиционного магнитного барабана, и 200 регистров памяти на ферритовых сердечниках. Всего лишь «одним из» – поскольку не дремали и конкуренты из Массачусетского технологического института, в стенах которого над аналогичным проектом работал Джей Форрестер, чьи разработки новой разновидности оперативной памяти с произвольным доступом в итоге и получили наибольшее признание. Уже в 2011 году, вспоминая о соперничестве тех лет, Форрестер утверждал, что устройство Вана практически не оказало никакого влияния на его собственную работу: «Память Вана была слишком дорогой и сложной…».

Память на магнитных сердечниках: матрица из ферритовых колец – носителей информации
Память на магнитных сердечниках: матрица из ферритовых колец – носителей информации

Отчасти, отсутствию особого успеха проекта Вана и Ву препятствовало и нежелание Гарвардского университета (в отличие от MIT) способствовать дальнейшей работе в этом направлении: уже в 1951 году финансирование компьютерных проектов было резко сокращено. Ву Вайдун тем временем серьезно заболел и отошел от дел, а Ван Ань предпочел заняться бизнесом: в 1952 г. он ушел из университетской лаборатории, основав, вместе с еще одним своим китайским одноклассником, Чу Гэяо, там же, в Массачусетсе собственную компанию: Wang Laboratories. Поначалу и это дело развивалось крайне медленно; немало времени отнимали и судебные разборки: в 1955 году Ван получил патент на свое и Ву устройство, а годом спустя уступил его IBM за 500 тыс. долларов. Для сравнения: Форрестер, подавший заявку на патент и получивший таковой позднее Вана, после многолетних споров и хлопот смог заполучить для своего MIT в качестве компенсации за использование этого патента со стороны IBM целых 13 миллионов долларов.

Удача улыбнулась Wang Laboratories только в 1962 году – компания Compugraphic, занимавшаяся производством полиграфического оборудования, заказала Вану специализированный электронный компьютер для расстановки пробелов между словами и переносов в самих словах при типографском наборе текстов. А точнее – для полуавтоматического управления такой расстановкой: находя слово, допускающее, по ее мнению, перенос, ЭВМ подавала сигнал наборщику, который мог теперь не проверять каждый набранный текст вручную, а откликаться на сигналы нескольких таких устройств одновременно. Получившаяся в результате электронная машина для фотонабора была названа Linasec и успешно продавалась в середине шестидесятых годов по 30 тыс. долл. за экземпляр – для сравнения, за полностью автоматизированную систему расстановки переносов тогда нужно было отдать миллион долларов.

Linasec от Wang/Compugraphic: первая электронная машина работы Ван Аня
Linasec от Wang/Compugraphic: первая электронная машина работы Ван Аня

К 1964 г. доход Wang Laboratories достиг того же миллиона долларов в год, и Ван взялся за освоение нового производства, выпустив в январе следующего года настольный калькулятор LOCI-2, что в сокращении означало «Инструмент для вычисления логарифмов» (представлен был и его предшественник, LOCI-1, но темп выхода новых версий оказывался в те годы настолько высоким, что часто модели устаревали, так и не добравшись до широкого пользователя). Правда, как раз для «широкого пользователя» это устройство особо и не предназначалось: розничная стоимость LOCI-2 составляла от 2750 долл. за базовую версию до восьми с половиной тысяч за полностью укомплектованный набор с дополнительной памятью, телетайпом и даже мини-принтером (выводившим текст в 12 колонок).

Как видно из названия, аппарат Вана, состоявший из 1275-ти дискретных транзисторов, действительно вычислял логарифмы, будучи одним из первых способных на то калькуляторов. Правда, даже элементарные операции, такие как умножение, выполнялись путем сложения логарифмов: так, результат умножения 2х2 отображался на экране LOCI-2 как 3,999999999. Тем не менее, калькуляторы Wang Laboratories заслужили хорошую репутацию у финансистов, которым требовались точные вычисления ипотечных займов и тому подобных данных, а также и у NASA – специально собранный в особо улучшенной комплектации LOCI-2 трудился над вычислениями по испытанию космических скафандров для проекта «Аполлон».

Калькулятор LOCI-2. Устройство сверху – модуль для считывания перфокарт
Калькулятор LOCI-2. Устройство сверху – модуль для считывания перфокарт

За LOCI-2 последовало немало других моделей калькуляторов марки Wang, включая программируемые серий 300 и 400, – но уже в начале 1970-х годов, когда ежегодные доходы компании достигли нескольких десятков миллионов, а число сотрудников подобралось к полуторе тысяч, Ван Ань пришел к выводу, что работать в этой области больше не так интересно в связи с падением цен и активизацией конкурентов, особенно японских. В качестве альтернативы он взялся за пионерское производство специализированных компьютеров для обработки текста (Word processors). Конструкторское решение оказалось довольно простым: аппаратная начинка калькулятора Wang 500 была подсоединена к печатной машинке (аналогу IBM Selectric) и кассетному магнитофону. Работать на этом устройстве также было удобно: стоило только при вводе текста на клавиатуре нажать «ввод», как набранная строка автоматически записывалась на кассету, – на каждую из них помещалось примерно до 20 страниц текста, который затем можно было вывести на печать. Допускалось и редактирование текста, уже записанного в памяти, – как удаление, так и пропуск или замена символа и целой строки.

Первая модель нового устройства, Wang 1220, была отгружена покупателям в мае 1972 года. Вскоре за ней последовала Wang 1222, обзаведшаяся ЭЛТ-монитором в одну строку для просмотра отредактированного текста перед выводом его на печать, а в 1976 и 1977 году появились соответственно Wang 1200 WPS и Wang OIS (последняя аббревиатура расшифровывалась как «Информационная система для офиса»). Данная модель, несмотря на свое по-прежнему однозначно специализированное предназначение, уже вполне напоминала полноценный компьютер: оснащенные процессором Intel 8080 и целых 64 КБ памяти, терминалы Wang OIS могли объединяться в офисные сети с общим дисковым хранилищем данных. Впрочем, широкому распространению такого рода устройств несколько препятствовала проводимая Ван Анем политика проприетарности: все форматы и спецификации держались в строгой тайне, и разработка периферии для машин Wang не доверялась ни одному стороннему производителю.

Wang 1220, с дополнительными клавишами для редактирования сохраненного текста на клавиатуре
Wang 1220, с дополнительными клавишами для редактирования сохраненного текста на клавиатуре

Однако к тому времени Wang Laboratories уже освоили качественно новую производственную линию: наиболее логичным шагом после перехода от калькуляторов к электронным машинам для набора и обработки текста было создание полноценного компьютера, что Ван Ань и сделал уже в 1973 году, выпустив Wang 2200. В отличие от выпускавшегося одновременно Wang 1220, новинка позволяла обрабатывать данные любого типа, оснащалась большим ЭЛТ-монитором – разумеется, черно-белым и текстовым, выводившим 16 строк по 64 символа, зато удобно встроенным в один корпус с клавиатурой и одно-кассетным магнитофоном, – и работала под управлением интерпретатора BASIC (многие команды которого, для облегчения программирования, были вынесены на отдельные клавиши).

Терминал ранней модели Wang 2216…
Терминал ранней модели Wang 2216…
…с вынутым из корпуса стола системным блоком и внушительным БП
…с вынутым из корпуса стола системным блоком и внушительным БП

Несмотря на то что мини-компьютер Вана предназначался именно для использования одним человеком, а дизайн его немало повлиял на появившиеся несколькими годами позднее микрокомпьютеры, такие как Commodore Pet или TRS-80, называть его «персональным» в современном, одомашненном смысле было бы не совсем правильно. Помимо сравнительно внушительных габаритов полноценной системы из ЦПУ, мониторно-клавиатурно-кассетного блока, блока питания и разнообразной периферии, впечатляющей была и цена, стартовавшая в районе семи с половиной тысяч долл., – так что предназначались модели семейства Wang 2200 исключительно для профессионалов, для малых и средних предприятий. Кроме того, в первых компьютерах этого семейства попросту не было отдельного микропроцессора – на рынке они появились за год до выпуска Intel 8008, который во многом поспособствовал дальнейшей миниатюризации и удешевлению электронных машин.

Ван Ань со своими компьютерами в 1976 году
Ван Ань со своими компьютерами в 1976 году

Наименование Wang 2200, по традиции, объединяло целое семейство устройств, от настольного мини-компьютера до системы на 16 терминалов, подключаемых в одну сеть с общей дисковой подсистемой, – из этой последней позднее развилась отдельная серия ЭВМ Wang VS, которых глава компании называл «супер мини-компьютерами». Для более скромных моделей также предлагалась разнообразная периферия и опциональные модули – апгрейд оперативной памяти (базовая комплектация насчитывала, не считая 16 КБ ПЗУ с Бейсиком, всего 4 КБ ОЗУ – наращивать ее можно было по 1600 долл. за каждые последующие 4 КБ, вплоть до 32 КБ), модемы, принтеры, плоттеры, дисководы НГМД (самый дешевый из этих последних, с дискетами на 0,25 МБ, обходился в $4500) и т.д. – вплоть до монструозных на то время жестких дисков объемом в 20 МБ.

За те 19 лет, пока семейство Wang 2200 оставалось в производстве, было продано около 65 тыс. экземпляров этих устройств по всему миру, чему немало способствовал и агрессивный маркетинг Ван Аня – некоторые другие компании даже подавали в суд на Wang Laboratories, принимавшей в качестве частичной платы за свои модели компьютеры конкурентов в любом состоянии… Еще в 1997 году в мире насчитывалось около двухсот находящихся в строю ЭВМ этого типа. Интересной страницей в истории компьютеров Wang была их популярность в СССР – в середине семидесятых около двух тысяч компьютеров 2200-й модели были закуплены Госпланом и Госкомстатом, где они успешно работали, произвели очень хорошее впечатление и в итоге послужили источником вдохновения (но отнюдь не банального клонирования) для отечественной разработки – «Искра-226», известной среди программистов того времени как «советский Wang».

Реклама Wang 2200 подчеркивала многофункциональность мини-компьютера и большой выбор периферии
Реклама Wang 2200 подчеркивала многофункциональность мини-компьютера и большой выбор периферии

Увы, к середине восьмидесятых годов, с появлением IBM PC, стало ясно, что проприетарность и закрытость всех интерфейсов – тупиковый путь в развитии компьютерной техники. Ван Ань, который с самого начала, еще с той самой истории с патентами на память на основе магнитных сердечников, воспринимал IBM как личного противника и главного конкурента, мечтая обойти ее на рынке где-то так к середине 1990-х. Еще в конце семидесятых Wang Laboratories одним из первых производителей ЭВМ запустила рекламу компьютерной техники по телевидению, в которой – задолго до Apple и ее Macintosh – изображала мини-компьютеры Wang в качестве Давида, противостоящего Голиафу больших ЭВМ и (не называемых прямо) больших компаний.

В качестве альтернативы появился было Wang PC, основанный на Intel 8086 (более мощном, чем 8088 у ПК от IBM), – он мог не только работать самостоятельно, но и подключаться в качестве терминала к ЭВМ семейств OIS и VS. Несмотря на все его преимущества (в комплект поставки входил один из первых в мире текстовых редакторов для ПК, естественно, носивший название Wang), полная аппаратная и программная несовместимость с IBM PC не позволила ему достичь хоть какой-нибудь популярности. Ван Ань признал поражение уже ближе к концу восьмидесятых, выпустив более стандартизированный по архитектуре Wang APC (Advanced Professional Computer) на основе 80286, а затем и PC-240, уже позволявший запускать MS-DOS (или его аналоги) и поддерживавший шину и платы расширения ISA. Тем не менее, Ван из принципа никогда не называл эти компьютеры IBM-совместимыми, предпочитая вместо этого говорить о «соответствии стандартам индустрии».

Ван Ань в 1980-х годах
Ван Ань в 1980-х годах

В 1986 году Ван Ань вышел было на пенсию, передав управление компанией, насчитывавшей не менее 30 тыс. сотрудников, своему 36-летнему сыну, – но спустя три года, на протяжении которых дела Wang Laboratories шли все хуже и хуже, был вынужден уволить оказавшегося неспособным к руководству Вана-младшего и вернуться на свой старый пост. К сожалению, ненадолго – в 1990 году Ван Ань скончался от онкологического заболевания. Его детище так и не достигло чаянной им славы – уже через два года компании пришлось объявить себя банкротом. И хотя вскоре она возродилась, была переименована в Wang Global и даже приобрела итальянского производителя Olivetti, в 1999 г ее саму выкупила голландская Getronics. Пожалуй, последняя точка в ее истории была поставлена совсем недавно: 31 декабря 2014 года была прекращена поддержка компьютеров семейства Wang VS… Сам Ван Ань никогда не был публичным человеком, но за два года до смерти он был принят в Национальный зал славы изобретателей США, многие образовательные и культурные учреждения его второй родины хранят память о Ване как о щедром благотворителе, а созданные им и его компанией компьютеры навсегда останутся вехой в истории информационных технологий.

Тот самый рекламный ролик Wang 1977 года:


Сообщить об опечатке

Текст, который будет отправлен нашим редакторам: